Ida, uno de los 5000 asteroides conocidos

Los asteroides

En la figura está representado Ida, uno de los 5000 asteroides conocidos. Se trata en la práctica de una gruesa roca, completamente desnuda, con forma de patata cuya superficie presenta elevaciones y largas fracturas.

Los asteroides, incluyendo Ida, son pequeños cuerpos rocosos completamente desérticos, de dimensiones muy variadas, de pocos cientos de kilómetros a los mil kilómetros de Ceres, hoy clasificado como planeta enano. Son llamados también planetas menores debido a sus reducidas dimensiones. La masa conjunta de todos los asteroides conocidos no alcanza a aquélla de la Luna.

Como se ha dicho antes, los conocidos son unos 5000, pero muchos son todavía desconocidos, debido a que son demasiado pequeños o no están todavía catalogados. La gran mayoría de éstos orbitan en una banda comprendida entre las órbitas de Marte y de Júpiter.

El origen de los asteroides no se conoce aún con certeza. Se piensa que son los restos de un planeta que falta, que debería de haberse formado entre Marte y Júpiter: según esta teoría, la fuerza de atracción ejercida sobre estos objetos por el planeta gigante vecino Júpiter, aunque no fue suficiente para capturarlos, habría conseguido, sin embargo, impedir su unión, que, en caso contrario, habría conducido a la formación de un planeta.

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