un cometa durante su fase de actividad

Los cometas

En la figura está representado un cometa durante su fase de actividad, que se produce cuando se encuentra en las cercanías del Sol: el óvalo a la derecha de la figura es la cabeza del cometa, constituída por un núcleo sólido, mientras que a la izquierda se extiende la llamada cola, constituída por material expulsado que proviene de la superficie del núcleo.

Un objeto celeste de este tipo nace as:

Mucho más allá del Cinturón de Kuiper, en la fría vastedad del Sistema Solar exterior, se encuentra una pobladísima nube de cuerpos pequeños helados con dimensiones de pocos kilómetros y de las formas más variadas. Ocasionalmente, algunos de ellos, perturbados por el paso de alguna estrella o por las colisiones mutuas, cambian su trayectoria y se dirigen hacia el Sol, calentándose gradualmente.

Llegados al interior de la órbita de Júpiter el calor del Sol es suficiente para estimular la evaporación de las capas heladas más externas. Entorno al núcleo se forma así una nubecita de gas y polvo llamada coma. La coma y el núcleo forman la cabeza del cometa. El viento solar, constituído por la expulsión contínua de partículas que son emitidas por el Sol y lanzadas al espacio a altas velocidades, empuja el polvo y el gas fuera de la propia coma constituyendo aquel material expulsado que va a formar la cola. El propio viento solar hace que la cola se oriente en dirección opuesta a la del Sol. La cola de un cometa puede tener hasta 150 millones de kilómetros de longitud, es decir, unos 300 mil millones de pasos, prácticamente la distancia de la Tiera al Sol. A menudo el cometa no acaba en el Sol sino que gira a su alrededor para después alejarse en la oscuridad profunda de donde ha venido y regresar después de años, siglos o milenios o para desaparecer del todo.

En cualquier caso, cada vez que el cometa se acerca al Sol, una parte de la superficie se funde. Por tanto, con el tiempo, es decir, con los pasos sucesivos, el cometa está destinado en cualquier caso a consumirse completamente.

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