una fase del mecanismo que lleva a la apariciĆ³n de las estrellas llamadas novas

Las Novas

El nombre nova significa estrella nueva ya que en la antigüedad se pensaba erróneamente que estas estrellas, que aparecían de improviso en el cielo para debilitarse después y desaparecer de nuevo en unos pocos meses, eran estrellas apenas formadas. En realidad una nova es una estrella ya existente desde hace mucho tiempo que improvisadamente aumenta su propia intensidad luminosa en miles de veces. Como analogía se puede pensar en el ruído producido por un tren que, viajando a alta velocidad, se aproxima hacia nosotros: su sonido se va haciendo cada vez más fuerte hasta alcanzar el máximo de su intensidad cuando el tren pasa cerca de nosotros; después, a medida que el tren se aleja, el sonido disminuye cada vez más hasta desaparecer. Del mismo modo una nova aumenta su intensidad luminosa, alcanza un máximo durante varios días, y luego vuelve a debilitarse.

En la figura está ilustrada una fase del mecanismo que lleva a la aparición de las estrellas llamadas novas.

Abajo a la izquierda se encuentra una estrella evolucionada y expandida, típicamente una gigante roja, deformada por la atracción gravitatoria ejercida por su estrella compañera extremadamente compacta, típicamente una enana blanca.

Procediendo en la figura a lo largo de la diagonal hacia arriba a la derecha se nota una banda, como una especie de carretera, que representa un flujo continuo de materia gaseosa que es arrancada de la gigante roja. Esta materia se concentra en un gran disco en cuyo centro se encuentra la enana blanca, representada por un pequeño circulito. Esta materia gaseosa gira entorno a la enana blanca, precipitándose sobre ella lentamente.

La caída de materia sobre la enana blanca continúa hasta que ésta alcanza una masa límite; en este punto se produce en la estrella una reacción de tipo explosivo, que libera parte de la materia que había ganado. La explosión, que no destruye completamente la estrella, torna de modo repentino a la enana blanca en mucho más brillante, haciéndola eventualmente visible desde la Tierra.

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