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Gli asteroidi

Nella figura è rappresentato Ida, uno dei 5000 asteroidi conosciuti. Si tratta in pratica di una grossa roccia, completamente spoglia, dalla forma a patata la cui superficie presenta alture e lunghe fratture.

Gli asteroidi, Ida compreso, sono piccoli corpi rocciosi completamente desertici, di dimensioni molto varie, dalle poche centinaia di chilometri al migliaio di chilometri di Cerere, oggi classificato come pianeta nano. Vengono detti anche "pianetini" per via delle dimensioni ridotte. La massa complessiva di tutti gli asteroidi conosciuti non raggiunge quella della Luna.

Come detto prima, quelli conosciuti sono circa 5000, ma molti ancora sono ignoti, perchè troppo piccoli o non ancora catalogati. La grande maggioranza di essi orbita in una fascia compresa tra le orbite di Marte e di Giove.

L'origine degli asteroidi non è ancora nota con certezza. Si pensa che siano i resti di un pianeta mancato che avrebbe dovuto formarsi tra Marte e Giove: secondo questa teoria, la forza di attrazione esercitata su questi oggetti dal vicino pianeta gigante Giove, pur non sufficiente a catturarli, sarebbe comunque riuscita ad impedire una loro aggregazione, che, in caso contrario, avrebbe portato alla formazione di un pianeta.

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