Immagine confronto tra stelle

Le giganti rosse

Le giganti sono tra le stelle più brillanti del cielo. Sono dette giganti a causa delle loro grandi dimensioni, come viene mostrato in figura: sulla sinistra abbiamo posto un cerchio da interpretarsi come una enorme sfera che rappresenta una gigante rossa, sulla destra abbiamo posto invece un piccolo cerchietto che, nella stessa scala, rappresenta il Sole. Si nota subito come le più grandi giganti rosse arrivino ad avere raggi centinaia di volte maggiori di quello del Sole.

Queste stelle sono dette rosse in quanto sono a temperature che favoriscono l'emissione delle onde elettromagnetiche con lunghezza d'onda corrispondente al colore rosso rispetto alle onde con lunghezze d'onda corrispondenti agli altri colori. Di conseguenza, all'occhio umano queste stelle appaiono rosse.

Le giganti rosse non sono altro che il secondo stadio nella evoluzione di una stella: infatti, una volta che nel nucleo quasi tutto l'idrogeno si è trasformato in elio, non viene più prodotta energia sufficiente a contrastarne la contrazione. Il nucleo comincia allora a comprimersi facendo nuovamente aumentare la temperatura al suo interno sino a quando questa arriva ad un valore tale da indurre le particelle di elio a trasformarsi in particelle di carbonio. Queste trasformazioni producono nuova energia che ferma la contrazione del nucleo e fornisce nuovo sostentamento alla stella: durante questa fase vi è però un eccesso di produzione che la stella dissipa espandendo gli strati più esterni, aumentando di molto le sue dimensioni e divenendo una gigante rossa.

Anche il Sole diventerà una gigante rossa fra circa 5 miliardi di anni: quando accadrà, subirà una espansione dei suoi strati esterni che arriveranno fino oltre l'orbita di Marte, inghiottendo i pianeti più interni, tra cui la Terra.

Completata la fase di gigante rossa, le stelle evolveranno in modi diversi, a seconda della loro massa iniziale, ovvero in base alla massa posseduta al momento della loro formazione.

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